Los planetas “hycean” sorprenden a los exoplanetas

Planetas Hycean ricos en hidrógeno

Descubrir estos planetas oceánicos es una gran oportunidad para mejorar nuestro conocimiento de la vida. Si bien a menudo se pensaba que la vida solo podía aparecer en planetas muy similares al nuestro, los científicos ahora asumen que también podría evolucionar en planetas muy diferentes a la Tierra.

En este razonamiento, un grupo de astrónomos de la Universidad de Cambridge investigó las condiciones que podrían existir en planetas mucho más grandes que nuestros exoplanetas. Es más grande y voluminoso que la Tierra y generalmente se clasifica en dos categorías. Los gigantes son planetas rocosos de hasta 1,7 veces el tamaño de la Tierra. Un pequeño Neptuno rodeado de gas y cubierto con un océano líquido.

Estos planetas son desconocidos, ya que no hay ninguno en nuestro sistema solar, y generalmente no son estudios de casos que busquen vida. Sin embargo, según este equipo de investigadores de Cambridge, algunos Neptunes en miniatura pueden crear condiciones favorables para el surgimiento de la vida. Las personas con una atmósfera rica en hidrógeno sobre un océano de agua líquida parecen ser el tema más interesante. Los científicos los llaman planetas chupetones o chupetones.

Estos planetas son únicamente diferentes de la Tierra. Son en promedio 2,6 veces más grandes. Está rodeado por una atmósfera de hidrógeno muy densa que provoca un efecto de calentamiento global significativo.

Según los investigadores de Cambridge, este pequeño Neptuno se encuentra cerca del Sol. Esta proximidad hará que el planeta gire sincrónicamente con su estrella. Ella siempre le dio la misma cara, como la luna y la tierra, lo que resultó en temperaturas extremas. La parte que mira hacia la estrella estaría demasiado caliente para que exista toda la vida y estaría sujeta a una intensa radiación de la estrella, a pesar de la espesa atmósfera de hidrógeno. Por otro lado, esta parte muy caliente del océano transferiría suficiente calor a la cara de la noche más fresca para templarla y permitir que la vida florezca.

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Buscando rastros de biometría

© Dotted Yeti / Shutterstock

El telescopio espacial James Webb (JWST) se lanzará a finales de este año.

Según un equipo de la Universidad de Cambridge, estos planetas Hycean serán los lugares principales para buscar signos de vida que probablemente estén presentes en forma microbiana y en profundidades que dependen de las condiciones específicas de la superficie de estos planetas. Muchos investigadores creen que esta vida debe existir en las profundidades donde prevalecen condiciones similares a las que se encuentran en los respiraderos hidrotermales en las profundidades abisales de la Tierra.

Pero, ¿cómo comenzarán los astrónomos a descubrir la presencia de vida en estos planetas ubicados a 150 años luz de la Tierra? Buscando la presencia de huellas digitales vitales en la atmósfera de los planetas. Estas biofirmas, que son de alguna manera trazas químicas de procesos biológicos, son oxígeno, ozono, metano, óxido nitroso, cloruro de metilo y sulfuro de dimetilo.

Desafortunadamente, esta identificación aún no es posible y tendremos que esperar al lanzamiento, actualmente programado para diciembre de 2021, del Telescopio Espacial James Webb (JWST). Será el responsable, entre otras cosas, de analizar el espectro infrarrojo de un exoplaneta que pasa por delante de su estrella. Al analizar las diferentes longitudes de onda del espectro, los científicos pueden inferir la composición de la atmósfera de un exoplaneta.

Candidatos prometedores

Los astrónomos ya tienen once candidatos para estudiar. En su mayoría se encuentran a distancias de 35 a 150 años luz y todas orbitan estrellas enanas rojas. Entre ellos, el exoplaneta K2-18b es el primer planeta sometido a análisis espectroscópico por el Telescopio Espacial James Webb. Este exoplaneta, descubierto inicialmente por el telescopio Kepler, se encuentra a 110 años luz de distancia y tiene ocho veces la masa de la Tierra con un volumen 2,6 veces mayor. Está en la zona habitable del sol con agua líquida en la superficie y muy probablemente vapor de agua.

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Otro candidato, TOI-1231b, es un exoplaneta descubierto recientemente que orbita a 90 años luz de la Tierra. Tiene una masa 15,5 veces mayor que la de la Tierra y un volumen 3,65 veces mayor. Fue detectado por el telescopio TESS.

Los astrónomos de la Universidad de Cambridge han descubierto exoplanetas que pueden ser un gran avance en la búsqueda de vida extraterrestre. ¿De qué forma exactamente? Básicamente, no tenemos idea, aunque es muy probable que sea de una forma simple. Es por eso que la puesta en servicio del Telescopio Espacial JWST espera con impaciencia a los astrónomos de todo el mundo.

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