Fotos | Caminar cuando las piernas no aguantan, espero exoesqueletos

En un taller industrial parisino, los técnicos están ensamblando una especie de robot, en el que un humano puede deslizarse: el exoesqueleto de Atalante, capaz de hacer caminar a aquellos cuyas piernas ya no son móviles.

La start-up francesa Wandercraft (de unos cuarenta empleados) es una de las empresas globales más prometedoras en este mercado de exoesqueletos andantes, destinados a personas con parálisis de las extremidades inferiores.

«Es un robot andante que se sienta alrededor de tus piernas y camina por ti, o te deja caminar si aún te quedan fuerzas», explica Jean-Louis Constanza, cofundador de Wandercraft.

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El robot puede ser conducido por un joystick, por movimientos de busto, e incluso movimientos de cabeza, si su líder es tetrapléjico.

Actualmente, los exoesqueletos andantes han encontrado una salida en los departamentos de rehabilitación de los hospitales, donde los pacientes utilizan estas todavía engorrosas máquinas para rehabilitarse en la marcha, o simplemente para recuperar la bipedestación, aunque sea brevemente, y todos sus beneficios para el cuerpo y la mente.

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El mercado es ajustado, pero Wandercraft tiene muchos competidores en todo el mundo, como la estadounidense Ekso Bionics, la japonesa Cyberdyne o prototipos producidos por laboratorios de investigación.

En 2020 en Suiza, la competencia Cybathlon entre exoesqueletos andantes vio la victoria de los exoesqueletos surcoreanos de Angel Robotics Lab y la startup suiza Twiice, juzgados por su capacidad para completar un recorrido determinado lo más rápido posible.

Sin embargo, a diferencia de sus competidores, el Atalante se equilibra solo y no requiere que su piloto use muletas para mantener la estabilidad.

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“Es capaz de dar pasos muy pequeños y rápidos que le impiden caer”, explica Jean-Louis Constanza, quien destaca la complejidad de los problemas matemáticos y físicos que hubo que resolver para lograr esta hazaña.

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Esta capacidad de mantener el equilibrio sin muletas es particularmente beneficiosa para los pacientes «que tienen una lesión en la médula espinal alta y, por lo tanto, no pueden usar un bastón», destaca el Dr. Jack Cordron, del Kirby Rehabilitation Center (Morbihan) que compró Atalanta.

En total, Wandercraft ha vendido más de dos decenas de estos dispositivos, y su precio se puede estimar entre 150.000 y 200.000 euros.

Pero la verdadera ambición es algún día comercializar un dispositivo más liviano que la gran máquina de Atalante, un exoesqueleto que sea lo suficientemente manejable como para permitir que un paciente lo use solo y se mueva por la casa, o incluso en la calle.

Un objetivo técnicamente ambicioso, Jan Michenaud, ingeniero biomecánico del Inria (Instituto de Investigación en Ciencias y Tecnologías Digitales) es un poco escéptico.

El investigador estima que una máquina de este tipo es «muy voluminosa, necesita pilas» y debería ser capaz de «hacer movimientos muy complejos, no periódicos, como montar en coche o subir escaleras».

“Creo que es posible, pero probablemente aún estemos muy lejos de ello”, dijo Tobias Putzer, investigador del Laboratorio ETH de Zúrich (Suiza), que organiza la competición Cybathlon.

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“Uno de los principales problemas es diseñar un exoesqueleto que pueda albergar a un gran número de personas, no a un solo piloto”, explica. «Debe ser ligero, rápido y estable…»

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Jack Cordron, un médico del centro de rehabilitación, es más optimista de su lado. “Estamos en proceso de preparar un estudio de factibilidad” de un exoesqueleto que permitiría la movilidad en un departamento, señala.

“Todavía quedan pasos por validar sobre la aceptación” por parte de los pacientes, el “uso a largo plazo” y las “poblaciones preocupadas”…

En cualquier caso, «habrá grandes beneficios en mantener las lesiones medulares en posición vertical durante mucho tiempo en casa», cree.

La próxima edición del Cybathlon, en 2024, incluirá uno, de cada diez, evento de caminata sin muletas, para probar el progreso de todos los exoesqueletos hacia el autoequilibrio.

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