El cerebro humano moderno parecía más corto de lo esperado

Un nuevo estudio del jueves reveló que el cerebro de los humanos modernos evolucionó mucho más tarde de lo que los científicos habían pensado hasta ahora, después de la primera dispersión de nuestros antepasados ​​fuera de África.

La raza humana, que incluye muchas especies extintas (Homo Erectus, Neandertales …) así como la nuestra (Homo Sapiens), no siempre ha desarrollado su cerebro de forma similar al nuestro.

Los investigadores querían responder a una pregunta que ha sido un misterio hasta ahora: ¿Cuándo evolucionaron las estructuras cerebrales que nos hacen humanos? En resumen, Christoph Zollekofer, antropólogo de la Universidad de Zúrich en Suiza, y uno de los participantes, los autores del estudio publicado este jueves en la prestigiosa revista Science.

“La gente hasta ahora creía que un cerebro humano similar a un cerebro humano evolucionó al comienzo de la raza humana hace unos 2,5 millones de años”, explica.

Pero esta evolución ocurrió mucho más tarde, hace entre 1,7 y 1,5 millones de años, concluyó este nuevo trabajo.

Para lograr este resultado, él y su colega Marcia Ponce de Leon, autora principal del estudio, estudiaron numerosos fósiles de cráneos de África, Georgia y Java, Indonesia.

Dado que los cerebros en sí mismos no se degradan, la única forma de controlar su desarrollo es estudiar las marcas que han dejado dentro del cráneo.

Y así, los científicos “escanearon” los fósiles, creando una imagen virtual de lo que lo había llenado hace mucho tiempo, como un dado: la llamada transmisión interna.

¿Qué características buscaron entonces para determinar la “novedad” del cerebro?

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En los humanos, explica Christoph Zollekofer, “algunas áreas del lóbulo frontal son mucho más grandes que las regiones correspondientes en los grandes simios”. Uno de ellos, por ejemplo, es el área de Broca relacionada con la lengua.

Esta expansión tiene el efecto de hacer retroceder todo. “Este deslizamiento hacia atrás en las células fósiles internas se puede ver con el tiempo, cuando observamos las impresiones dejadas por las grietas en las circunvoluciones del cerebro”.

‘Gran sorpresa’

Al estudiar los cráneos de África, los investigadores pudieron determinar que los más antiguos, que datan de hace más de 1,7 millones de años, en realidad poseían la característica frontal de los grandes simios.

“Este primer resultado fue una gran sorpresa”, confirma el paleontólogo humano. Esto significa que la raza humana “comenzó caminando sobre dos piernas (la capacidad de caminar sobre dos piernas, dice el editor), no con un cerebro moderno”, como resume, y que el desarrollo del cerebro “no tiene nada que ver con con los pies “.

“A partir de ahora, sabemos que en nuestra larga historia de evolución (…), los primeros representantes de nuestra especie fueron bípedos terrestres, con un cerebro cercano al de los grandes simios”, añade.

Además, los fósiles africanos más pequeños, que datan de 1,5 millones de años, han revelado las características de los cerebros humanos modernos.

Sébastien St-Jean / QMI

Esto significa que el desarrollo se produjo entre estas dos fechas en África, según el estudio.

Conclusión confirmada por el hecho de que durante este período aparecieron herramientas más complejas, llamadas achelenses, que tienen la particularidad de presentar dos caras idénticas. “No es una coincidencia, porque sabemos que las áreas del cerebro que se desarrollan durante este período son las que se utilizan en complejos procesos de manipulación, como la fabricación de herramientas”, dice Zollekofer.

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¿Por qué sucedió este desarrollo? La hipótesis de los investigadores es que surgió un círculo virtuoso entre las innovaciones culturales y los cambios físicos en el cerebro, los cuales se estimulan mutuamente.

Dos migraciones fuera de África

El segundo hallazgo sorprendente del estudio proviene de observaciones realizadas en cinco fósiles de cráneos encontrados en el sitio de Dmanisi, en la actual Georgia, que datan de hace entre 1,8 y 1,7 millones de años. Copias bien conservadas.

Se descubrió que estos tenían cerebros rudimentarios.

Sin embargo, “la gente creía que se necesitaba un gran cerebro moderno para dispersarse fuera de África”, explica el paleontólogo humano. “Podemos demostrar que estos cerebros no eran grandes ni recientes, y que los grupos aún pudieron salir” de este continente.

Finalmente, los fósiles más recientes de Java proporcionaron características modernas. Entonces, los investigadores creen que ha habido una segunda dispersión fuera de África.

En resumen, “tienes la primera dispersión de la población de cerebro primitivo, luego el cerebro moderno se desarrolla en África y estas personas se dispersan nuevamente” hasta que llegan a Indonesia, dice Christoph Zollekoffer.

“Esta no es una hipótesis nueva (…), pero por primera vez tenemos fósiles que lo prueban”.

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