Descubre la bacteria más grande del mundo

Se puede recoger con pinzas: la bacteria más grande del mundo, 5.000 veces más grande que sus pares y con una estructura más compleja, ha sido descubierta en Guadalupe, según un estudio publicado este jueves en la revista Science.

‘Thiomargarita magnifica’ mide hasta dos centímetros, parece un ‘parpadeo’ y mece códigos de microbiología, explicó a la AFP Olivier Gross, profesor de biología de la Universidad de las Indias Occidentales, coautor del estudio.

En su laboratorio del campus de Fouillol, en Pointe-à-Pitre, el investigador exhibe con orgullo un tubo de ensayo que contiene diminutos hilos blancos. Cuando el tamaño promedio de la bacteria es de 2 a 5 micrómetros, «se puede ver a simple vista, ¡y lo puedo tomar con unas pinzas!».

Un investigador notó por primera vez el microbio en Guadalupe en 2009.

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«Al principio pensé que no eran más que bacterias, porque algo no podía medir dos centímetros».

Muy rápidamente, las técnicas de microscopía electrónica muestran que, sin embargo, se trata de un organismo bacteriano. Pero con este tamaño, dice el profesor Gross, «no teníamos confirmación de que fuera una sola célula»: las bacterias son un microorganismo unicelular.

Un biólogo del mismo laboratorio revela que pertenece a la familia Thiomargarita, un género bacteriano ya conocido que utiliza sulfuros para su desarrollo.

El profesor Gross explica que el trabajo de un investigador del Centro Nacional de Investigaciones Científicas de París indica que estamos ante «una célula y la misma célula».

Convencidos de su descubrimiento, el equipo intentó publicar por primera vez en una revista científica, pero fracasó. “Nos dijeron: es interesante, pero nos falta la información para creernos”, recuerda el biólogo, y la evidencia no es lo suficientemente fuerte en términos de una foto.

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Entra Jean-Marie Voland, un joven estudiante de posdoctorado de la Universidad de las Indias Occidentales, que se convertirá en el primer autor del estudio publicado en la revista Science. Después de no poder conseguir un puesto como profesor e investigador en Guadalupe, el joven de 30 años viajó a los Estados Unidos, donde fue contratado por la Universidad de Berkeley. Al ir allí, estaba pensando en estudiar las «bacterias asombrosas» con las que ya estaba familiarizado.

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Se dijo a sí mismo: «Sería como encontrarse con un humano en todo el camino hasta el Monte Everest». En el otoño de 2018, recibió el primer paquete que el profesor Gross envió al Instituto de Secuenciación del Genoma en el Laboratorio Nacional Lawrence Berkeley, operado por la universidad.

El desafío era principalmente técnico: lograr presentar una imagen de la bacteria como un todo, gracias a «análisis microscópicos en 3D, con mayor aumento». En el laboratorio estadounidense, el investigador poseía tecnologías avanzadas. Sin olvidar el importante apoyo financiero y el «acceso a investigadores expertos en secuenciación del genoma», admite el científico, que describe esta colaboración entre Estados Unidos y Guadalupe como una «historia de éxito».

Sus imágenes en 3D finalmente permiten probar que todo el hilo es, de hecho, una sola célula.

Además de su «gigantez», las bacterias también resultaron ser «más complejas» que sus contrapartes: el investigador está presenciando un descubrimiento «completamente inesperado», que «sacude mucho el conocimiento en microbiología».

«Mientras que normalmente en las bacterias, el ADN flota libremente en la célula, en cuyo caso se comprime en estructuras diminutas llamadas puntos, un tipo de saco pequeño encerrado en una membrana que aísla el ADN del resto de la célula», desarrolla Jane- María Voland.

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Esta división del ADN, la molécula portadora de la información genética, es «una característica de las células humanas, animales y vegetales… no de las bacterias en absoluto».

La investigación futura debería determinar si estas propiedades son específicas de Thiomargarita magnifica o si están presentes en otros tipos de bacterias, según Olivier Gros.

“Este gigante bacteriano cuestiona muchas de las reglas establecidas de la microbiología” y “nos brinda la oportunidad de observar y comprender cómo surge la complejidad en las bacterias vivas”, se emociona Jean-Marie Volland.

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